El esquisto impulsa nueva e incierta geoeconomía del petróleo
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El esquisto impulsa nueva e incierta geoeconomía del petróleo

A largo plazo, la extracción de gas de esquisto no será sostenible en Estados Unidos, pronostican los especialistas. En la imagen, un pozo de este tipo de hidrocarburo en Montrose, en el estado estadounidense de Pensilvania. Crédito: Emilio Godoy/IPS

A largo plazo, la extracción de gas de esquisto no será sostenible en Estados Unidos, pronostican los especialistas. En la imagen, un pozo de este tipo de hidrocarburo en Montrose, en el estado estadounidense de Pensilvania. Crédito: Emilio Godoy/IPS

WASHINGTON, 30 sep 2015 (IPS) - La irrupción de la fractura hidráulica alteró el mercado mundial de los hidrocarburos, pero el hundimiento de sus precios diluye ese efecto, en una pugna que especialistas estadounidenses creen que los productores convencionales podrían ganar en una década. 

La industria petrolera de Estados Unidos vivía lo que los expertos denominan un “pico” -donde el hallazgo de nuevos yacimientos y la producción de los existentes comienzan a caer-, lo que colocaba al país ante una mayor dependencia de las importaciones. Pero la ecuación se revertió con la nueva técnica.

La innovación tecnológica de la fractura hidráulica (fracking, en inglés) y el hallazgo de grandes yacimientos de esquisto (shale, en inglés), junto con el masivo aporte del mercado de capitales, llevó a asegurar que Estados Unidos sería autónomo en materia de hidrocarburos esta misma década. Esta vez el hundimiento de sus precios desactivó los vaticinios.

“La burbuja no explotará, sino que se desinflará progresivamente. A los precios actuales, veríamos una contracción relativamente rápida de la disponibilidad de capital para el sector del shale, porque están produciendo con pérdidas”: David Livingston.

“El mundo está entrando en una nueva era de incertidumbre en la geoeconomía del petróleo, aunque está lejos de ser cierto que el mercado de petróleo, notoriamente volátil, será menos cíclico”, aseguró David Livingston, analista asociado del Programa de Energía y Cambio Climático del estadounidense Fondo Carnegie para la Paz Internacional.

El experto planteó a IPS que la demanda interna de Estados Unidos traerá como consecuencia que las compañías “perderán capacidad sobrante, entre lo que pueden producir y lo que producen, lo cual es importante, porque el mercado es determinado por esa capacidad”.

Las cotizaciones internacionales del crudo  escalaron desde 2003 hasta sobrepasar los 140 dólares el barril (de 159 litros) en 2008, cuando el estallido de la crisis financiera global los hizo caer, para reflotar esta década y situarse en torno a los 100 dólares el barril. Pero resbalaron de nuevo desde fines de 2014, y su cotización actual está en torno a 40 dólares.

Eso se traduce en que los productores estadounidenses, en particular los de gas de esquisto (pizarra o lutita), enfrentan precios rastreros, sobreproducción, falta de infraestructura para almacenar el superávit extraído y constreñimiento del crédito para los proyectos, pese a que sus costos se han encogido.

Además, la contracción de la economía china y el estancamiento europeo dificultan el repunte de la demanda energética.

El desarrollo del petróleo y el gas de esquisto colocó, además, al sector estadounidense en ruta de colisión con los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), más cuando entre sus publicitados objetivos está el reducir las importaciones del bloque.

Desde noviembre pasado, la OPEP mantiene inalteradas sus cuotas de producción, en una estrategia impuesta por el mayor productor del bloque, Arabia Saudita, destinada a dejar caer los precios hasta desestimular el desarrollo de sector del esquisto, cuya exploración y explotación es mucho más costosa que las de los hidrocarburos de la organización.

Una advertencia sobre el peligro de las emisiones de metano en uno de los pozos de gas de esquisto en la localidad de Dimock, en el estado de Pensilvania, en Estados Unidos. Crédito: Emilio Godoy/IPS

Una advertencia sobre el peligro de las emisiones de metano en uno de los pozos de gas de esquisto en la localidad de Dimock, en el estado de Pensilvania, en Estados Unidos. Crédito: Emilio Godoy/IPS

La consultora noruega Rystad Energy fijó a fines de 2014 en 65 dólares el costo de producir un barril de shale en Estados Unidos, lo que significa que el sector está operando a perdida. El costo promedio de extraer un barril de crudo convencional en el país se sitúa en 13 dólares, frente a cinco dólares en el Golfo.

Para Miriam Grunstein, académica del mexicano Centro de Investigación y Docencia Económicas, el panorama es muy incierto.

“Hay dudas por varias razones. En primer lugar, por el régimen de precios tan bajos”, apuntó a IPS desde México, un país que ha comenzado a explorar sus altas reservas de gas de esquisto. 

El fracking, enemigo público

La molécula del esquisto está atrapada en rocas profundas, perforadas y quebradas por la inyección cuantiosa de una mezcla de agua, arena y aditivos químicos, considerados por ambientalistas como nocivos para la salud y el ambiente.

La tecnología del fracking que libera el gas y petróleo genera masivos volúmenes de desechos líquidos que deben tratarse para su reciclaje y de emisiones de metano, más contaminante que los gases responsables del calentamiento planetario.

Esas características han provocado un extendido rechazo en las comunidades estadounidenses donde se explora y se explota y en probables futuros escenarios de su desarrollo.

“A pesar de que ha forzado a muchas empresas a mejorar la capacidad de ejecución, reducir inversiones y tener mayor eficiencia, se encuentran en un entorno en el que tienen que buscar mercados, en Europa o Asia. Pero para eso se necesita infraestructura de licuefacción, son inversiones muy fuertes”, añadió sobre la situación actual de los productores de gas shale.

En junio, Estados Unidos produjo 9,3 millones de barriles diarios de crudo, cerca de la mitad de esquisto, según datos de la estatal Administración de Información Energética (IEA, en inglés).

Las perspectivas del ramo empiezan a decolorarse. En su Reporte sobre la Productividad de la Perforación de finales de agosto, la IEA proyectó una caída en la producción de gas de esquisto en septiembre, la primera vez en el año, a 44.900 millones de pies cúbicos diarios. Cada píe cúbico equivale a 0,3048 metros cúbicos.

Ese organismo subrayó que la extracción de nuevos pozos no es lo suficientemente grande para compensar la baja de los existentes.

Para Livingston, la OPEP y en particular Arabia Saudita posiblemente emerjan de este nuevo paradigma más fuertes que antes en muchas formas.

“Con su nueva estrategia, nacida de la necesidad, el reino (saudí) está enfatizando cuota de mercado, en vez de precio, al tiempo que delega la carga del equilibrio del mercado petrolero mundial en la industria estadounidense del shale. Esto marca un cambio significativo en la geoeconomía del petróleo”, explicó.

De esa manera, Estados Unidos se convertiría en el nuevo “jugador columpio” –de conveniencia, según el movimiento del mercado-, aunque sin lograr el mismo poder que los productores del Golfo para definir su rumbo.

A largo plazo, la producción petrolera estadounidense total tenderá a la baja,  según las proyecciones de la IEA. En 2020, la extracción de crudo se situaría en 10,6 millones de barriles por día, en 2030, 10,04, y 10 años después, en 9,43 millones.

En el caso del gas de esquisto, las previsiones son favorables, pero a mayores precios. En 2020, el país produciría 15,44 billones (millones de millones) de pies cúbicos diarios, 10 años después 17,85 y en 2040, 19,58.

En total, la IEA pronostica que el país producirá 28,82 billones de pies cúbicos diarios de gas natural en 2020, 33,01 en 2030 y 35,45 en 2040.

Pero su precio promedio se encarecería. Este año el valor en el nodo distribuidor de Henry Hub –la referencia estadounidense para el gas, situado en el sureño estado de Luisiana- ha sido de 2,93 dólares por millón de unidades térmicas británicas (Btu), el calor necesario para calentar una medida de agua.

A 2020, ese indicador sería de 4,88 dólares por Btu, 5,69 a 2030 y 7,8 a 2040.

“La burbuja no explotará, sino que se desinflará progresivamente. A los precios actuales, veríamos una contracción relativamente rápida de la disponibilidad de capital para el sector del shale, porque están produciendo con pérdidas”, prevé Livingston.

“El objetivo saudí es impedir que Estados Unidos se vuelva un exportador significativo. Los mercados fuertes son los que ponen más presión. En la medida en que no haya un repunte de la demanda, hay en una posición incómoda de demanda y precio. Se necesita consumo y no veo de dónde puede provenir”, sostuvo Grunstein.

Para Livingston, una opción es revisar el veto a la exportación de Estados Unidos, vigente desde los años 70, pues “si aumenta la producción, las refinerías no pueden procesarlo” y se requeriría nuevos mercados para su colocación. 

Editado por Estrella Gutiérrez

 


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